„Wann ist es zu früh, Ihren Kindern etwas über Völkermord beizubringen?“ In den erschütternden neuen Galerien des Imperial War Museum | Kunst


DIm Ersten Weltkrieg wurden 124.702 britische Soldaten Opfer von Gasangriffen. Sie erlitten Blasen, Verbrennungen oder vorübergehende Blindheit und 2.308 von ihnen starben. Im Juli 1918 schickte das Informationsministerium den amerikanischen Gesellschaftsporträtisten John Singer Sargent an die Front. Dort wurde er Zeuge der Folgen von Senfgasangriffen und ließ sich zu einem sechs Meter breiten Tableau mit dem Titel „Gassed“ inspirieren, das eine Prozession verwundeter Männer zeigt, die mit verbundenen Augen auf eine Umkleidekabine zustolpern, während im Vordergrund weitere tote Männer mit ihren Körpern im Sterben liegen verstrickt.

Gassed ist das Herzstück der neuen Blavatnik-Kunst-, Film- und Fotografie-Galerien des Imperial War Museum in London. Diese Dauerausstellung zeigt etwa 500 Werke, die die Geschichte der Kriegskunst ab Juli 1916 nachzeichnen, als Muirhead Bone der erste offizielle Künstler wurde, der Radierungen auf den Schlachtfeldern der Somme anfertigte, bis hin zum 21. Jahrhundert und Werken wie Paul Seawrights Fotografie „Mounds“ aus dem Jahr 2002, die unwissentlich an Bones erinnert Arbeit, indem es eine afghanische Landschaft darstellt, die sinnlos bombardiert, unbevölkert und von Minen übersät ist.

„Junge Menschen trainieren, sich gegenseitig zu verletzen“ … Gateways II von David Cotterell.

„Junge Menschen trainieren, sich gegenseitig zu verletzen“ … Gateways II von David Cotterell. Foto: David Cotterell/IWM

Viele der eindringlichsten Bilder zeigen keine Schlachtfelder. David Cotterells Gateway II aus dem Jahr 2009 zeigt Opfer, die an Bord eines Flugzeugs operiert werden, während sie sich auf dem Weg vom Camp Bastion in Afghanistan zum Queen Elizabeth Hospital in Birmingham befinden. Die Fotos zeigen, wie Cotterell es ausdrückte: „Trotz des Geredes über Technologie und Diplomatie und der Fortschritte setzen wir im Grunde immer noch junge Menschen vor scharfe Gegenstände und versuchen ihnen beizubringen, sich gegenseitig zu verletzen, um Probleme zu lösen.“ “.

Andere Fotos hier zeigen gewöhnliche Terrassenstraßen in Nordirland, menschenleer, aber surrealerweise mit Wachtürmen und anderen Befestigungsanlagen der britischen Armee übersät. Höchstwahrscheinlich wurden diese Gebäude während der Unruhen von den Einheimischen kaum beachtet. Die Bilder von Jonathan Olley zeigen uns, dass die militärische Besetzung auf obszöne Weise zur neuen Normalität geworden ist.

Sie könnten und sollten wahrscheinlich Tage hier in den beiden Vorführräumen der Galerien verbringen. Es gibt Filmmaterial in Spielfilmlänge von der Schlacht von Arras, Filmmaterial von den D-Day-Stränden und sogar einen Informationsfilm über den Zweiten Weltkrieg darüber, wie man einen Komposthaufen anlegt. Auffallend ist, dass Wochenschauen über im KZ Belsen ausgegrabene Leichen hinter einer kleinen Mauer versteckt sind, damit Eltern entscheiden können, ob ihre Kinder ihrem Schrecken ausgesetzt werden sollen. Ich frage mich, wann es zu früh ist, Kindern etwas über Völkermord beizubringen? Und ist Kunst, die vom Holocaust geschaffen wurde oder von ihm inspiriert ist – Doris Zinkeisens Gemälde nackter Leichen in Belsen aus dem Jahr 1945 oder Edith Birkins beunruhigend farbenfrohes Gemälde Roll Call: Belsen aus dem Jahr 1990 – weniger wahrscheinlich, dass sie Kindern Albträume beschert? Ich gebe nicht vor, die Antworten zu kennen.

Beunruhigend bunt… Roll Call – Belsen, 1944 (1990) von Edith Birkin.

Beunruhigend bunt… Roll Call – Belsen, 1944 (1990) von Edith Birkin. Foto: Edith Birkin © IWM Art.IWM ART 17440

Von den Tötungsstätten der israelischen Kibbuzim im Jahr 2023 oder der aktuellen Höllenlandschaft von Gaza ist nichts zu sehen, zumindest noch nicht. Es gibt jedoch einen 17-minütigen Film der britisch-palästinensischen Künstlerin Rosalind Nashashibi mit dem Titel „Electrical Gaza“, der die Stadt in all ihrer unerwarteten Poesie und dem erwarteten Elend während einer Pause im Jahr 2014 vor dem Einzug israelischer Soldaten zeigt. Nashashibis Film könnte der Stadt bald als Erinnerungsstück dienen.

Als Virginia Woolf 1919 Gassed an der Royal Academy sah, lief sie weg. Kunst tut das Kunstliebhabern, die es gewohnt sind, unsere Augen zu erfreuen. „Man floh die Treppe hinunter, ins Freie, um die Autos herum, unter der Verachtung des Pferdes und seines Reiters und so hinaus in die relative Nüchternheit von Piccadilly“, schrieb sie in ihrem Aufsatz „The Fleeting Portrait“. Dies lag zum Teil an der Erschütterung des Themas: „Die Vergasung hat endlich den Nerv des Protests oder vielleicht der Menschlichkeit geweckt.“

Aber Woolf misstraute dem Bild auch wegen eines besonderen Details. Einer der geblendeten Männer hebt sein Bein auf die Höhe seines Ellenbogens, um eine imaginäre Stufe ein oder zwei Zoll über dem Boden zu erklimmen. „Dieses kleine Stück Überbetonung des Chirurgenmessers, das angeblich mehr schmerzt als die ganze Operation“, schrieb sie. Woolfs Vermutung – dass Sargent dieses angeblich aussagekräftige Detail erfunden hat – trifft den Kern eines Themas, das in diesen Galerien immer wieder untersucht wird, nämlich wie Künstler die Realität verzerren, um die Wahrheit dessen einzufangen, was sie gesehen haben. Eines der ersten Exponate stammt von Frank Hurley, dem offiziellen Fotografen der Australian Imperial Force. Er schleppte schwere Ausrüstung von und nach vorne und kämpfte darum, seine Teller trocken und lichtdicht zu halten. Achtzig Jahre vor Photoshop und der digitalen Fotografie und lange vor unserer Ära der Fake News, Instagram-Filter und Retuschier-Apps machte Hurley zusammengesetzte Bilder aus verschiedenen Negativen besser, „um der Öffentlichkeit zu veranschaulichen, was unsere Kameraden tun und wie Krieg ist“.

Uns wird gesagt, dass die Wahrheit das erste Opfer eines Krieges ist. Peter Jackson schlägt wirkungsvoll vor, dass es in beispielloser Farbe wieder zum Leben erweckt werden kann

Er konnte nicht anders: „Ich habe versucht, das Ereignis auf einem einzigen Negativ festzuhalten, aber die Ergebnisse sind hoffnungslos“, sagte er. Auf seinem Foto „Der Morgen nach der ersten Schlacht von Passchendaele“ zeigt Hurley verwundete Australier vor einem Blockhaus, aber die Sonnenstrahlen brechen durch die Wolken, die er von einem anderen Foto hinzugefügt hat. Es ist, als würde Hurley nicht nur versuchen, eine ergreifendere Wahrheit zu fabrizieren, als es die Realität zulässt, sondern auch aus Schlamm und Elend Schönheit zu machen.

In der Nähe ist auf einem Bildschirm „They Shall Not Grow Old“ zu sehen, den Film „Der Herr der Ringe“-Regisseur Peter Jackson aus dem Jahr 2018, in dem er 100 Jahre altes Schwarz-Weiß-Kriegsmaterial mit Photoshop und anderer Software kolorierte. „Sie haben den Krieg in voller Farbe erlebt“, sagte Jackson, „warum sollten wir ihn also nicht jetzt mit der uns zur Verfügung stehenden Technologie von einem Schwarz-Weiß-Krieg wieder in einen Farbenkrieg verwandeln?“

Uns wird immer gesagt, dass die Wahrheit das erste Opfer eines Krieges ist; Jackson schlägt wirkungsvoll vor, dass es in beispielloser Farbe wieder zum Leben erweckt werden kann. Aber ist die Wahrheit etwas, das man herstellen kann? Ist der thematische Realismus von Jacksons koloriertem Film so unzuverlässig wie Stalins mit Airbrush bearbeitete Fotos oder beschnittene Pressefotos, die an anderer Stelle in diesen Galerien ausgestellte Details außerhalb der Botschaft zensieren?

Ein Bild aus Peter Jacksons They Shall Not Grow Old.

Ein Bild aus Peter Jacksons They Shall Not Grow Old. Foto: IWM

Ironischerweise beruhte das zweifelhafte Detail, das Virginia Woolf in Sargents Gemälde so beunruhigte, auf Tatsachen. Ein Fahrer eines Krankenwagens schrieb an das Athenaeum, das Woolfs Aufsatz veröffentlicht hatte: „Ich habe gesehen, wie Mr. Sargent seine Daten gesammelt hat. Ich habe das fragliche Bild auch gesehen, und es ist der Mann am Ende der Akte, den Herr Sargent in dieser Aktion abgebildet hat. Es ist eine ‚Überbetonung‘, aber seitens des Mannes – nicht seitens des Künstlers … ist es eine Darstellung der Wahrheit.“

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Aber Woolf war nicht der Einzige, der Gassed skeptisch gegenüberstand. Andere Mitglieder der Bloomsbury-Gruppe, Pioniere der Moderne nach dem Krieg, vermuteten, dass Gassed eine romantische Lüge war. Der Schriftsteller EM Forster hat diese vermeintliche Unwahrheit auf den Punkt gebracht: „Du warst von gottgleicher Schönheit – denn die Oberschicht lässt die Unterschicht nur unter der Bedingung auftauchen, dass sie sich wäscht und klassische Gesichtszüge trägt.“ Diese Bedingungen haben Sie erfüllt. Eine Reihe goldhaariger Apollon bewegte sich mit verbundenen Augen von links nach rechts über ein Laufbrett.“

Vielleicht ist jedoch sogar der romantische Reiz, den Forster angegriffen hat, tatsächlich Teil der Macht von Gassed: Wir sehen Sinnbilder einer goldenen Generation schöner junger Männer, die getötet oder verstümmelt wurden und von denen jeder für nichts Wertvolles geopfert wurde.

Als Gassed zum ersten Mal in London gezeigt wurde, wurde es nicht wie beabsichtigt gezeigt. Es war in Auftrag gegeben worden, es in einer geplanten Hall of Remembrance zum Gedenken an die anglo-amerikanische Zusammenarbeit aufzuhängen. Aus Geldmangel wurde es jedoch nie gebaut. Tatsächlich sah Forster Gassed inmitten von Gesellschaftsporträts in der Royal Academy. Erst jetzt, im IWM, hängt „Gassed“ passenderweise neben „Travoys Arriving with Wounded at a Dressing Station at Smol, Mazedonien“, September 1916, gemalt von Stanley Spencer, einem anderen Künstler, der gebeten wurde, einen Beitrag zur Hall of Remembrance zu leisten.

„Queen and Country“ von Steve McQueen ist in den Blavatnik-Galerien nicht ganz zu sehen.

„Queen and Country“ von Steve McQueen ist in den Blavatnik-Galerien nicht ganz zu sehen. Foto: Richard Ash/© IWM

Natürlich wird Kriegskunst oft nicht so dargestellt, wie der Künstler es gerne hätte. In einem anderen Raum steht ein geheimnisvoller großer Eichenschrank. Inmitten all der anderen lautstarken Kriegsdarstellungen wirken diese freistehenden Möbel unverständlich. Was bedeutet das? Spulen wir vor ins Jahr 2003, als der Turner-Preisträger Steve McQueen eine Woche als offizieller Künstler des Verteidigungsministeriums in Basra verbrachte. Dort konzipierte er „Queen and Country“, von dem er glaubte, dass es das am weitesten verbreitete und mit Sicherheit am meisten beachtete Stück Kriegskunst aller Zeiten hätte werden können. Seine Idee war einfach: Jeder der 179 im Irak-Konflikt gefallenen Soldaten der britischen Streitkräfte soll mit einer eigenen Briefmarke gedenken, indem ein von der Familie ausgewähltes Bild des toten Soldaten mit der Silhouette des Kopfes der Königin verglichen wird.

Aber es ist nie passiert. Stattdessen sind die Briefmarken in diesem Schrank bogenförmig in Schubladen untergebracht. Kunst wurde auf absehbare Zeit weggeräumt. „Ich kann mir nicht vorstellen, warum das Projekt kontrovers sein sollte“, sagte McQueen. „Wir haben Menschen in den Krieg geschickt, und sie sind in diesem Krieg gestorben. Ich visualisiere nur ihre Erinnerung. Ich sehe keinen Grund, das nicht zu tun, es sei denn, man schämt sich für sie.“ Vielleicht war es die Gegenüberstellung der Toten mit dem Kopf der Königin, die bei manchen ein mulmiges Gefühl auslöste. Möglicherweise drohte die Handelsmarke der privatisierten Royal Mail durch die Verbindung mit kriegerischen Opfern geschädigt zu werden. Sicherere Monetarisierung von Sammelbriefmarken für Paddington- und Harry-Potter-Fans. Aber dennoch … wie könnten wir uns für diese Soldaten schämen, selbst diejenigen von uns, die dachten, die Invasion in Afghanistan und im Irak sei Tony Blairs Torheit?

Blairs Torheit wird übrigens an anderer Stelle festgehalten. Die Fotomontage von Peter Kennard und Cat Phillipps aus dem Jahr 2007 zeigt Blair, wie er sein Handy für ein Selfie vor dem Hintergrund brennender Ölfelder hält. Es ist Frank Hurley für unsere Zeit – ein zusammengesetztes Bild, das das einfangen soll, was der Künstler für eine tiefere Wahrheit hält. Im Jahr 2023, während der Krieg unaufhaltsam von einer Torheit zur nächsten marschiert, bietet uns das Imperial War Museum den Raum zum Innehalten und reflektieren scheint nicht nur aktuell, sondern wesentlich.

Die Blavatnik Art, Film and Photography Galleries werden am 10. November im Imperial War Museum in London eröffnet



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